Comment concevoir une forêt apte à soigner la planète

Il y a plus d’une façon de planter un arbre

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Le reboisement a un énorme potentiel en tant que moyen bon marché et naturel d’aspirer le dioxyde de carbone absorbant la chaleur de l’atmosphère et de restaurer le monde naturel dégradé, tout en soutenant les moyens de subsistance locaux en même temps. Mais il y a plus d’une façon de planter un arbre – et certaines des techniques les plus utilisées ne sont pas à la hauteur. Voici comment procéder correctement.

L’approche la plus populaire du reboisement – adoptée par exemple par 59 pays signataires du Bonn Challenge, un effort mondial pour reboiser 350 millions d’hectares d’ici 2030 – est appelée Forest Landscape Restoration. Cette approche comprend une gamme de techniques différentes y compris la régénération des forêts naturelles, les plantations d’espèces exotiques ou indigènes pour la récolte et l’agroforesterie, où les arbres sont cultivés autour des terres agricoles.

Cependant, ces activités ont des conséquences très différentes sur la quantité de carbone qu’elles stockent à long terme. Comme les vins fins, le potentiel de stockage de carbone des forêts augmente avec l’âge. Mais près de la moitié du reboisement promis dans le cadre du Bonn Challenge est destinée à des plantations commerciales, qui sont régulièrement récoltées – et qui recyclent presque tout le carbone qu’elles ont stocké dans l’atmosphère tous les 10-20 ans.

Cela signifie que dans l’ensemble, ces plantations stockent peu ou pas de carbone. Pire, des activités telles que l’exploitation forestière peuvent perturber les sols, libérant du carbone supplémentaire qui pourrait potentiellement faire basculer la balance du puits de carbone à la source de carbone.

Pour atteindre les objectifs climatiques mondiaux , nous devons nous concentrer davantage sur la restauration des forêts naturelles. S’ils sont protégés du feu et d’autres perturbations, les arbres qui reviennent continueront à stocker plus de carbone jusqu’à ce qu’ils correspondent aux réserves d’une forêt mature et ancienne dans environ 70 ans – et restent un puits de carbone à long terme. La régénération naturelle est particulièrement efficace dans les régions tropicales humides, où les arbres poussent plus vite qu’aux latitudes nordiques.

Cependant, il existe un problème plus large avec toutes les approches de reboisement. Les paysages forestiers doivent être résilients aux stress futurs engendrés par le changement climatique, tels que l’augmentation des températures, les sécheresses, les inondations et d’autres conditions météorologiques extrêmes – sinon leurs avantages seront perdus. Cela est particulièrement important dans les régions tropicales densément boisées, où les impacts climatiques devraient être les plus sévères .

Il existe un certain nombre de façons de garantir que les nouvelles forêts résistent à ces impacts. Premièrement, le fait d’avoir une diversité d’espèces présentant une grande variété de caractéristiques dans le paysage forestier réduit le risque qu’un seul événement détruise de grandes parties de l’écosystème. En effet, les espèces d’arbres ont des résistances et des vulnérabilités différentes.

Par exemple, les ravageurs et les maladies sont susceptibles de migrer à mesure que le climat change. Dans une plantation d’une seule espèce, cela pourrait anéantir toute la forêt. Mais avec de nombreuses espèces différentes dans la région, certaines parties de la forêt seront résistantes.

Nous devons également planter et introduire des espèces adaptées aux futures conditions climatiques projetées pour la région. Par exemple, si les modèles climatiques prévoient un climat plus sec avec des sécheresses accrues, alors l’inclusion d’espèces indigènes tolérantes à la sécheresse augmenterait les chances de cette forêt de rester résiliente, et donc de maintenir son stock de carbone plus longtemps.

Enfin, il est important d’accepter que certains arbres, ainsi que les animaux et les plantes de l’écosystème forestier, pourraient ne pas être en mesure de faire face aux futures conditions climatiques dans les zones où ils vivent actuellement. Ils doivent pouvoir migrer vers des zones aux conditions plus favorables, et pour que cela soit possible, les zones forestières du paysage doivent rester connectées. La meilleure façon d’y parvenir est de planter des couloirs forestiers qui relient des forêts fragmentées sur une vaste zone.

Soutenir la faune

Les forêts ne sont pas seulement des réservoirs de carbone. La façon dont nous reboisons est également cruciale pour la santé de la petite flore et de la faune qui soutiennent une planète saine.

La façon la plus appropriée de soutenir la faune sauvage dépend de l’histoire du territoire et des tendances naturelles – et parfois cela signifie ne pas reboiser du tout. Par exemple, le remplacement des prairies et des arbustes indigènes par des plantations forestières peut en fait réduire la diversité de la faune dans une zone, car les espèces de prairies seraient perdues.

Sur les terres agricoles déboisées et anciennes, la régénération des forêts indigènes augmentera la biodiversité. Cependant, il est peu probable que les plantations d’une seule espèce d’arbre pour la récolte soutiennent une faune prospère ainsi qu’une forêt naturelle. C’est particulièrement le cas lorsque les espèces plantées ne sont pas indigènes, car la faune locale ne sera pas adaptée à ce nouvel environnement et l’arbre non indigène peut faire concurrence ou menacer les arbres indigènes.

Fynbos, South Africa. Alexey Yakovlev/flickr, CC BY-SA

Sans soins, le reboisement peut gravement endommager les écosystèmes. Par exemple, des espèces australiennes d’acacia ont été introduites dans la région des marais de Fynbos en Afrique du Sud, un site du patrimoine mondial de l’UNESCO très diversifié. L’introduction de ces arbres fixateurs d’azote a modifié le cycle des éléments nutritifs de l’écosystème, rendant les conditions moins favorables pour les espèces de plantes fynbos indigènes qui sont adaptées aux conditions pauvres en éléments nutritifs.

Bien-être humain

L’un des principes clés de l’approche de restauration du paysage forestier est que les projets doivent améliorer le bien-être humain et environnemental. Les moyens de subsistance humains sont liés aux paysages forestiers et ne devraient pas être exclus de leur restauration mais soutenus, afin que les problèmes entrelacés du changement climatique, de la perte de biodiversité et de la pauvreté puissent tous être traités ensemble .

Travailler avec les communautés locales pour planifier, planter, protéger et s’approprier les paysages forestiers garantit qu’ils seront maintenus et protégés longtemps à l’avenir. À cette fin, permettre une diversité d’approches – y compris certaines activités agricoles qui répondent aux besoins des populations locales – est essentiel pour apporter un changement social et environnemental durable.

Bien restaurés, les paysages forestiers peuvent même aider les communautés vulnérables à s’adapter au changement climatique, en particulier dans les régions tropicales. Par exemple, les forêts ajoutent de l’humidité à l’atmosphère et limitent l’augmentation de la température locale en absorbant une partie du rayonnement solaire.

Le maintien de la forêt dans le paysage peut également réduire le risque de catastrophes naturelles telles que les inondations et les glissements de terrain, et fournir des sources de revenus alternatives lorsque la production agricole est faible, grâce aux produits forestiers tels que les fruits, les résines, le gibier et le fourrage pour les animaux.

Le reboisement de nos paysages a un grand potentiel pour améliorer la santé de la planète et de ses habitants. Si nous plantons des arbres résistants au changement climatique, en soutenant la faune et en favorisant le bien-être humain local, le reboisement peut jouer un rôle important dans la lutte contre les crises climatiques et écologiques et dans le soutien aux communautés vulnérables du monde entier.

Heather Plumpton, Interdisciplinary Research Fellow in Climate Change, Forests and Livelihoods, University of Reading

[Cet article est republié à partir de The Conversation sous licence Creative Commons. Lire l’article original.]

The Conversation

Without care, reforestation projects can damage ecosystems and be useless as carbon stores. Here's how to go about it the right way.

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